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Resuelven el misterio del oxígeno en el cometa ‘Chury’ con microchips

La nave espacial Rosetta detectó moléculas de oxígeno en el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, un descubrimiento que los científicos que estudiaban los datos recabados por esta misión de la Agencia Espacial Europea (ESA) anunciaron en 2015. Sin embargo, su origen o el proceso por el cual se forma no fue aclarado.

El misterio ha sido resuelto de manera inesperada e indirecta, pues la explicación la ha ofrecido un ingeniero químico que realiza experimentos para desarrollar microprocesadores de ordenadores.

Konstantinos P. Giapis, profesor de ingeniería química del Instituto de Tecnología de California (Caltech), se dio cuenta de que las reacciones químicas que se producen en el cometa Chury , como se conoce popularmente, eran similares a las que ha estado haciendo en su laboratorio durante los últimos 20 años. Allí lleva a cabo reacciones químicas con iones (partículas cargadas eléctricamente) que chocan con superficies semiconductoras para desarrollar chips de ordenador más rápidos o conseguir ampliar la memoria digital de ordenadores y teléfonos.

El estudio, publicado esta semana en la revista Nature Communications, confirmaría además que el oxígeno puede formarse sin necesidad de que haya vida.

Konstantinos Giapis y Yunxi Yao, coautor del artículo, han demostrado en su laboratorio cómo un cometa produce oxígeno. Las moléculas de vapor de agua salen del cometa a medida que éste es calentado por el Sol. Estas moléculas se ionizan, es decir, se cargan, por la acción de la luz ultravioleta. Después, el viento solar lleva esas moléculas de vapor de agua ionizadas de vuelta al cometa. Cuando chocan con la superficie de Chury -en la que hay materiales (como óxidos y tierra) que han absorbido oxígeno- las moléculas de vapor de agua toman un átomo de oxígeno de esa superficie y así forman una molécula de oxígeno (O2). Es decir, la investigación sugiere que el oxígeno en 67P/Churyumov Gerasimenko no tiene porqué ser primordial o primitivo, sino que podría estar siendo producido en la actualidad.

 

Redacción unomásuno

unomásunomx@gmail.com

D.R. unomásuno, UTV 2017.

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