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Así se convirtió la ballena azul en el animal más grande del planeta

La ballena azul (Balaenoptera musculus) se considera el vertebrado más grande que ha vivido en la Tierra. Estos gigantescos animales suelen medir entre 24 y 27 metros de longitud y pesan más de 100 toneladas, aunque se han encontrado incluso ejemplares que rondaban los 30 metros y pesaban 170 toneladas. Sin embargo, no siempre han sido tan grandes. Así lo asegura una nueva investigación que revela que su colosal tamaño es el fruto del proceso evolutivo que comenzó hace unos 4,5 millones de años para poder alimentarse de forma más eficaz.

El estudio, publicado esta semana en Proceedings of the Royal Society B., describe la evolución de estos gigantes de la naturaleza a partir del estudio de los fósiles de cráneos que se han ido recogiendo, y que les han permitido reconstruir cómo estos animales han ido aumentando de tamaño a lo largo de la historia. Los cráneos estudiados pertenecen a la extensa colección que se custodia en el Museo Nacional de Historia Natural Smithsonian, en EEUU, e incluyen piezas datadas hace 30 millones de años, cuando se cree que las ballenas comenzaron a poblar los océanos del planeta.

En lugar de dientes, algunas ballenas, como la azul, tienen en sus boca una barba con finos pelos de queratina que les permiten filtran la comida que ingiere en el océano. Mientras nadan, abren y cierran su mandíbula permitiendo que el agua entre y salga mientras retienen los pequeños animales que capturan, sobre todo krill.

Cómo y por qué las ballenas se convirtieron en animales gigantescos seguía siendo un misterio, sobre todo debido a que el registro fósil está incompleto. «No teníamos los datos necesarios. Ha declarado Nicholas Pyenson, conservador de los fósiles de mamíferos marinos del Museo Nacional de Historia Natural Smithsonian, en una nota de prensa. Recientemente, el investigador estableció que el ancho de un cráneo de ballena es un buen indicador del tamaño total de su cuerpo, lo que ha permitido realizar la comparación que presentan en este artículo.

El Smithsonian alberga la mayor colección de cráneos tanto de ballenas extintas como de especies que viven en la actualidad. Además de estudiar estos fósiles, utilizaron datos publicados de otros ejemplares, lo que les permitió estimar la longitud de 63 especies de ballena ya extintas. Asimismo, recopilaron datos de 13 especies de ballenas modernas. La comparación no arroja dudas: las grandes ballenas que nadan en los océanos en la actualidad no han existido durante la mayor parte de la historia de estos animales. «Vivimos en una época de gigantes. Las ballenas con barba nunca habían sido tan grandes como ahora», ha señalado Jeremy Goldbogen, investigador de la Universidad de Stanford y otro de los autores del estudio.

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