El deshielo de un glaciar deja sin agua a un río en el norte de Canadá

El cambio climático, cuyos efectos son visibles en la naturaleza, deja también su huella en fenómenos poco conocidos o de los que no tenemos registros recientes. El rapto de las aguas de un río por otro, un acontecimiento que los geólogos llaman captura fluvial, ha sido observado en el norte de Canadá. El retroceso de uno de los glaciares más grandes del Territorio Yukón ha dejado seco a un río para acabar alimentando a otro.

El suceso, publicado este lunes en la revista Nature Geoscience, describe cómo el agua del deshielo del glaciar Kaskawulsh, que retrocedió un kilómetro y medio a lo largo del siglo pasado, se ha fundido rápidamente ahora y ha dejado de discurrir hacia el cauce del río Slims, que desemboca en el Mar de Bering, para hacerlo en el río Kaskawulsh, que lo hace en las aguas del Pacífico del golfo de Alaska.

Se trata del primer caso conocido de captura fluvial que ha sido documentado, no en un registro geológico de hace millones de años, sino en nuestra época.

La corriente fluye a través del frente del glaciar de Kaskawulsh en...

Aunque las capturas fluviales son provocadas normalmente por los movimientos de la corteza terrestre, la erosión, o deslizamientos de tierra, este evento detectado en Canadá ha tenido su origen en el deshielo de un glaciar, que vinculan con el cambio climático.

“Los geólogos han visto capturas fluviales, pero nadie que sepamos nunca ha documentado que esto suceda”, dijo Dan Shugar, investigador de la Universidad de Washington Tacoma y autor principal del estudio. “La gente había mirado el registro geológico -hace miles o millones de años -no en el siglo XXI, cuando está sucediendo delante de nuestras narices”.

Los autores atribuyen el desvío del cauce a un cambio climático que produjo el desarrollo de un cañón de paredes de hielo que ha acabado por desplazar la masa de agua de su posición anterior. “Un cañón de 30 metros había sido tallado a través de la terminación del glaciar. El agua de deshielo fluía a través de ese cañón de un lago glacial a otro lago glacial”, explicó Shugar en una nota de prensa.

El río Kaskawulsh, con bloques de hielo recientemente derrumbados,...

Como consecuencia de ello, el cauce de un río ha sido reorientado hacia una cuenca fluvial distinta, lo que ya está causando un gran impacto en la evolución del paisaje, el ecosistema de la zona, o el abastecimiento de agua de la región. De hecho, las aguas del río Alsek, patrimonio mundial de la UNESCO por sus aguas bravas, han modificado su caudal debido a la adición de agua del río Slims.

Para comprender lo que ocurría, los científicos recrearon un modelo de elevación del terreno en la cabecera y frente del glaciar, a través de imágenes de satélite, helicópteros, drones, y datos del caudal de la cuenca, estudio que evidenció la muerte geológica del río. A finales del pasado verano, “apenas había flujo”, aseveró Shugar.

Por su parte, John Clague, coautor de esta investigación por la Universidad Simon Fraser de Canadá, comenzó a estudiar este glaciar hace años y observó que el caudal del lago Kluane, el más grande del Yukón, había variado su nivel de agua en 12 metros hace unos siglos, por lo que hace una década predijo que el río Slims desaparecería si el glaciar sufría un retroceso.

 

Redacción unomásuno

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D.R. unomásuno, UTV 2017.

 

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